Óptica y fotónica contra el COVID-19

El COVID-19 ha impactado la vida cotidiana de todos los habitantes del mundo más allá de lo imaginable.  Posiblemente en la historia reciente no hay en el planeta ningún evento de mayor significación.

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Por: Vicente Aboites

El COVID-19 ha impactado la vida cotidiana de todos los habitantes del mundo más allá de lo imaginable.  Posiblemente en la historia reciente no hay en el planeta ningún evento de mayor significación.

Podría decirse que el calentamiento global dejará una huella mayor, sin embargo -hasta el momento- este calentamiento no ha recluido a la población del mundo como lo ha hecho el COVID-19 y sabemos que, si no es atendido con las medidas adecuadas, el calentamiento global podría eventualmente desencadenar una crisis igual o más dramática y mortífera que el COVID-19.

Aunque los coronavirus son patógenos conocidos en aves y mamíferos desde hace varios años, solamente siete de ellos se sabía que infectaban a humanos y cuatro de ellos causan aproximadamente el quince por ciento de los resfriados comunes, así como algunos casos de neumonía en niños y adultos mayores. Sin embargo, otros como SARS‐CoV, MERS‐CoV, SARS‐CoV‐2 y Covid-19, así como algunas de sus mutaciones, pueden resultar en severa falla respiratoria y muerte.

Algunos se preguntan cómo pudieron desarrollarse vacunas para el COVID-19 tan rápidamente. Esto fue debido a que los científicos ya habían estudiado y aprendido mucho desde hace varios años del comportamiento de los coronavirus.

En todo este proceso se ha hecho uso de las más modernas técnicas y desarrollos de la óptica y la fotónica.

Los esfuerzos por atender la valoración, tratamiento, desinfección y desarrollo de vacunas, entre muchos otros aspectos, ha sido enorme. Sin embargo, no se ha enfatizado ante el público general, la importancia científica de la óptica y la fotónica en este enorme esfuerzo. Se ha dicho que la óptica y la fotónica en sus aplicaciones médicas son una disciplina facilitadora y el trabajo sobre el COVID es el mejor ejemplo. Exceptuando posiblemente a las tecnologías de la comunicación, sólo las disciplinas médicas han tenido tanto impacto debido a la aplicación de la fotónica.

En particular son de especial interés las técnicas de fluorescencia. En estas los materiales de prueba se irradian y posteriormente se observan las características de la radiación emitida por la muestra. Esta es una técnica de muy alta exactitud que requiere de fuentes ópticas de alta precisión en su intensidad y espectro de emisión, así como filtros, rejillas, polarizadores, fibras ópticas, detectores, elementos opto-electrónicos y arreglos mono y bidimensionales de sensores ópticos, entre muchos otros elementos, para determinar la presencia de moléculas específicas. 

Los científicos involucrados en este trabajo en México y en el mundo realizan un fascinante trabajo interdisciplinario de enorme utilidad médica. En este sentido destaca la labor del Centro de Investigaciones en Óptica en el desarrollo de instrumentación con aplicaciones médicas y biológicas.

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