¿Qué dicen los precios de los autos usados sobre la agenda de Biden?

Entonces, ¿debería el presidente Biden descartar su agenda económica porque los estadounidenses se apresuran a comprar autos usados?

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Por: Paul Krugman

Entonces, ¿debería el presidente Biden descartar su agenda económica porque los estadounidenses se apresuran a comprar autos usados?

Está bien, estoy siendo un poco sarcástico aquí, pero solo un poco. Eso es más o menos lo que dicen los economistas que intentan sacar grandes conclusiones basándose en el informe de inflación del miércoles de la Oficina de Estadísticas Laborales.

Es cierto que, si bien casi todo el mundo esperaba un aumento en los precios al consumidor, el aumento real fue mayor de lo esperado. La tasa de inflación a un año superó el 4%, superando su pico anterior reciente, en 2011.

No es tonto preguntarse si una inflación inesperadamente alta significa que la economía tiene menos espacio para funcionar de lo que la administración Biden y la Reserva Federal han estado asumiendo; eso podría ser cierto, y si lo fuera, los planes de gasto de Biden podrían ser excesivos y la Fed podría tener que considerar subir las tasas de interés más temprano que tarde.

Pero ni los detalles de ese informe ni la historia reciente apoyan esas preocupaciones; sugieren, por el contrario, que los políticos deben mantener la calma. Esto no se parece en nada a la reducción de la estanflación de la década de 1970; parece un problema temporal, que refleja perturbaciones transitorias mientras la economía lucha por recuperarse de las perturbaciones pandémicas. Y la historia nos dice que es una muy mala idea que los responsables de la formulación de políticas entren en pánico ante un incidente semejante.

Para ver por qué, revisemos lo que sucedió en 2011, la última vez que vimos este tipo de inflación.

Hubo un aumento en los precios al consumidor a finales de 2010 y en 2011, impulsado principalmente por el aumento de los precios del petróleo y otras materias primas a medida que el mundo se recuperaba de la crisis financiera de 2008. La inflación de los precios al consumidor llegó al 3.8%, un poco por debajo de la última lectura.

Y los halcones de la inflación se volvieron locos. El representante Paul Ryan (¿se acuerda de él?) Interrogó a Ben Bernanke, el presidente de la Fed, sobre sus políticas de dinero fácil, entonando : "No hay nada más insidioso que un país pueda hacer a sus ciudadanos que degradar su moneda".

Bernanke, sin embargo, se negó a ser molestado. La Fed se mantuvo enfocada en la inflación "subyacente", una medida que excluye los precios volátiles de los alimentos y la energía y que (con razón) considera un mejor indicador de la inflación subyacente que el número principal. Y la cabeza fría de la Fed quedó reivindicada: la inflación se desplomó rápidamente y el dólar no se degradó.

Los formuladores de políticas en otros lugares no fueron tan sensatos. Al igual que Estados Unidos, la zona del euro experimentó un repunte en los precios al consumidor general pero no en la inflación subyacente. Pero el Banco Central Europeo entró en pánico; que elevó las tasas de interés a pesar de muy alto nivel de desempleo, y al hacerlo empeorado creciente crisis de deuda del continente.

Las lecciones de 2011 son dobles. En primer lugar, no debería tener una reacción repentina ante las fluctuaciones de la inflación a corto plazo. En segundo lugar, cuando vea un aumento en los precios, observe los detalles: ¿parece un aumento en la inflación subyacente o parece un bache impulsado por factores temporales?

Lo que nos lleva a la subida de precios del mes pasado. ¿Parece algo de qué preocuparse? No en realidad no.

Es cierto que centrarse esta vez en la definición habitual de inflación subyacente, excluyendo alimentos y energía, no cambia mucho la historia. Durante los últimos 12 meses, la inflación subyacente fue del 3%, no muy por debajo de la cifra general, y solo en el mes de abril la inflación subyacente fue ligeramente superior a la inflación general.

Pero varios economistas, incluido yo mismo, hemos estado argumentando durante un tiempo que los cambios de precios en el transcurso de los próximos meses probablemente estarán inflados por factores temporales que las medidas convencionales de inflación subyacente no controlarán. Hace un mes advertí que "vamos a tener una recuperación extraña", con un "conjunto inusual de cuellos de botella" que causan "muchas fluctuaciones de precios fuera de los alimentos y la energía".

Efectivamente, esas cifras de precios de abril fueron impulsadas en gran medida por factores peculiares obviamente relacionados con el reinicio de la economía. Cuando la gente habla de inflación subyacente, rara vez tiene en mente el precio de los autos usados; sin embargo, un aumento mensual del 10% en los precios de los autos usados, en parte porque la gente está lista para viajar nuevamente, en parte porque la escasez de chips de computadora está frenando la producción de autos nuevos, representó un tercio de la inflación de abril. También hubo un aumento del 7.6% en el precio del " alojamiento fuera de casa ", ya que los estadounidenses volvieron a ir a lugares en medio de una pandemia menguante.

Y luego estaban los “efectos base”: hace un año, muchos precios estaban deprimidos porque gran parte del país estaba bloqueado, por lo que el simple hecho de volver a la normalidad seguramente se mostraría como un aumento temporal de la inflación. Las estimaciones de la Casa Blanca que corrigen estos efectos muestran una inflación considerablemente más moderada.

Estos argumentos para descontar las cifras de inflación a corto plazo no son excusas posteriores a los hechos. Escribí sobre cuellos de botella y problemas hace un mes; Los economistas de la Casa Blanca advirtieron sobre efectos de base engañosos casi al mismo tiempo. Lo que estamos viendo es lo que esperábamos ver, solo un poco más.

Nada de esto significa que todo esté necesariamente bien con el programa económico de Biden. Tal vez resulte realmente excesivamente ambicioso. Pero las últimas cifras, ya sea sobre la inflación o sobre el empleo, no nos dicen nada sobre si eso es cierto.

@PaulKrugman

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